“Asthma Alley:” The South Bronx’s Environmental Injustices / “Callejón del asma:” Las injusticias medioambientales del sur del Bronx

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“Asthma Alley:” The South Bronx’s Environmental Injustices / “Callejón del asma:” Las injusticias medioambientales del sur del Bronx

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Down the road from a community recreation center, a soccer field, and a public school frequented by children in the Mott Haven section of the South Bronx lie several waste stations and dumpsters with dozens of trucks emitting fumes into the neighborhood daily. With a population containing 73% Hispanic residents and 29% of residents are living in poverty compared to the NYC average of 20%, the environmental injustice and racism inflicted on this section of the Bronx is undeniable.

Environmental injustice is an idea that some communities are disproportionately subjected to higher levels of environmental risk than other communities in society. Environmental racism is a sect within the concept of environmental injustice claiming that the injustice stems from prejudice against people of color. This injustice can be seen in the form of the close proximity to fracking, or sites of oil-extracting wells, high air pollution, or contaminated tap water.

Countless areas around the country are subject to environmental injustice and environmental racism. These communities include the most documented, Flint, Michigan; Uniontown, Alabama; and the South Bronx, New York. All three of these locations contain predominantly people of color and low-income communities. Flint’s population is 53.4% black and has a 41.2% poverty rate. Uniontown’s population is 88.1% black and has a 44.2% poverty rate.

The environmental injustice in the South Bronx is a consequence of the high level of air pollution from the heavy truck fumes circulating the area to go to waste areas. In fact, nearly one-third of the entire city’s waste is handled at waste stations in the South Bronx. Also, according to the 2018 Community Health Report by the NYC Department of Health and Mental Hygiene, the levels of the most harmful air pollutant in the Mott Haven and Melrose neighborhoods of the South Bronx are significantly higher than 20 minutes down the road in Riverdale. Mott Haven is even coined by many as the “Asthma Alley.”

The residents of the Riverdale and Fieldston neighborhoods of the Bronx have 15% of residents living in poverty and 34% of residents are white. The Riverdale area contains no waste station or dumpster area and the air is cleaner, according to NYC’s report.

The public health concern is dire. The fumes of diesel circulating the streets of the South Bronx by means of trucks and penetrate deep into the lungs where severe consequences to human health can occur. Besides the waste trucks, many trucks are from the online grocer called “Fresh Direct” whose headquarters lie in the South Bronx,  and this worsens the air pollution significantly.

Dangers from diesel trucks are evident in the increased number of hospitalizations in the South Bronx compared to other areas. Avoidable childhood hospitalization rates for asthma and other health-related issues in the South Bronx is about 18% compared to the overall NYC average of 6%.

Not only is has air pollution plagued the South Bronx, but also health concerns caused by contaminated water. In July, 2015, an outbreak of legionnaires’ disease inflicted the entire city, but the majority of people affected lived in the Bronx. Legionnaires is a severe form of pneumonia, or lung inflammation, caused by a bacterium that can be activated in water if the water is not properly and periodically tested. The South Bronx’s outbreak left 12 people dead and sickened more than 120 people who were already affected by asthma and, consequently suffered worse effects by the disease.

Image by Bronx Climate Justice North

While grassroots interest groups like the “Bronx Climate Justice North” and “South Bronx Unite” are working to resolve the environmental inequities and health disparities, the U.S. Environmental Protection Agency (EPA) has rejected their claim of environmental racism as the agency has done with countless other cities and towns across the U.S.

The complaint was brought to the EPA’s Office of Civil Rights in 1998 under Title VI of the Civil Rights Act of 1964. Title VI prohibits discrimination on the basis of race, color and national origin in programs and activities receiving federal financial assistance. In spite of the countless complaints addressed to the EPA, the EPA did not reply to the South Bronx until April of 2016 when the claims were dismissed.

Twenty years after the claim was first brought to public attention by New York Lawyers for the Public Interest, the environmental injustices remain and the South Bronx community is still not breathing clean air, is plagued with harmful pollutants, and lives in the city’s waste.

Ironically, in January 2016, the U.S. was one of the many nations to vow to adopt the United Nations’ sustainable development goals for 2030. These goals include no poverty, clean water, and sanitation,  good health and well-being.

The South Bronx is just one of the many communities inflicted by an extreme amount of waste and pollution in the country’s environmental state. One’s zip code, ethnicity, and race affect the air breathed and, consequently, the community’s health. And the air breathed by all people in the U.S. is not equal; especially for the residents of the South Bronx.

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Por el camino de un centro de recreación de la comunidad, un campo de fútbol y una escuela pública frecuentada por los niños en la sección de Mott Haven del sur del Bronx se encuentran varias estaciones de desechos y contenedores con docenas de camiones que emiten humos en el barrio diariamente. Con una población que contiene 75% residentes hispanos y 29% de los residentes viviendo en la pobreza en comparación de con el promedio de la ciudad de Nueva York del 20%, la injusticia medioambientales y el racismo infligido en esta sección del Bronx es innegable.

La injusticia medioambiental es una idea que algunas comunidades están desproporcionadamente sometido a mayores niveles de riesgo ambiental que otras comunidades de la sociedad. El racismo ambiental es una secta  del concepto de la injusticia medioambiental que se deriva de los prejuicio contra las personas de color. Esta injusticia se puede ver en la forma de la proximidad al fracking, o sitio de los pozos de extracción de petróleo, la alta contaminación del aire o agua del grifo contaminada.

Innumerables áreas de todo el país están sujetas a la injusticia medioambiental y el racismo medioambiental. Estas ubicaciones incluyen las más documentadas como Flint, Michigan; Uniontown, Alabama; y el sur del Bronx, New York. Todos de los tres lugares contienen predominantemente las personas de color y una comunidad de bajos ingresos. La población de Flint es 53.4% negra y tiene un tasa de pobreza del 41.2%. La población de Uniontown es 88.1% negra y tiene un tasa de pobreza del 44.2%.

La injusticia ambiental en el sur del Bronx es una consecuencia del alto nivel de la contaminación atmosférica de los vapores de camiones pesados que circulen por la área para ir a a las áreas de desecho. De hecho, casi un tercero de los desechos de toda de la ciudad se maneja en el sur del Bronx. También, de acuerdo de con el informe de la salud de la comunidad en 2018 por el Departamento de salud e higiene mental de NYC, los niveles del contaminante del aire más dañino en los barrios de Mott Haven y Melrose del sur de Bronx son significativamente más altos que 20 minutos por el camino en Riverdale. Mott Haven es acuñado por muchos como el “callejón del asma”.

Los residentes de los barrios de Riverdale y Fieldston del Bronx tienen 15% residentes que viven en la pobreza y 34% de los residentes son blancos. La área de Riverdale contiene ninguna estación de desechos o áreas con contenedores y el aire es menos contaminados, de acuerdo del informe de NYC.

La preocupación de la salud del público es grave. Los humos de diesel que circulen por las calles del sur del Bronx por medio de camiones y penetran profundamente en los pulmones. Esto puede causar consecuencias graves a la salud humana. Además de los camiones de desechos, muchos camiones son de la tienda de la línea llamada “Fresh Direct” cuya sede está en el sur del Bronx y empeora la contaminación del aire significativa.

Los peligros de los camiones de diesel son evidente en el aumento  del número de hospitalizaciones en el sur del Bronx en comparación con otros áreas. Las tasas de hospitalizaciones evitables de niños por el asma y otras causas relacionadas con la salud del sur del Bronx es aproximadamente 18% en comparación con el promedio general de NYC del 6%.  

No sólo es la contaminación del aire plagado el sur del Bronx, sino también las preocupaciones de la salud causados por el agua contaminada. En julio de 2015, un brote de la enfermedad legionarios infligió toda de la ciudad, pero la mayoría de las personas afectadas vivían en el Bronx. Los legionarios es una forma grave de neumonía, o inflamación pulmonar, causada por una bacteria que se puede activar en la agua si la agua no se prueba de manera adecuada y periódica. El brote del sur de Bronx dejó 12 personas muertas y 120 personas, afectadas por el asma, sufrieron peores efectos por la enfermedad.

Mientras que los grupos de interés como “Bronx Climate Justice North” y “South Bronx Unite” están trabajando para resolver las desigualdades ambientales y las disparidades de salud, la agencias de protección ambiental (EPA) de los Estados Unidos ha rechazado su reclamo del racismo ambiental como la agencia ha hecho con innumerables ciudades y pueblos a través del país.  

La reclamación fue presentada a la oficina de derechos civiles en 1998 en la agencia bajo el título de VI de la ley de derechos civiles de 1964. El título VI prohíbe la discriminación sobre la base de la raza, el color y nacionalidad en programas y actividades que reciben asistencia financiera. A pesar de a los innumerables reclamos a la agencia, la agencia no respondió al sur del Bronx hasta abril de 2016 cuando se desestimaron las reclamaciones.

Veinte años después de que la reclamación fue llevada a la atención del público por los abogados de Nueva York para el interés público, las injusticias ambientales permanecen y la comunidad del sur del Bronx todavía no respira aire limpio, está plagado de contaminantes dañinos y vive en la basura de la ciudad.

Irónicamente, en enero de 2016, EEUU fue uno de muchas naciones que juró adoptar los objetivos de desarrollo sostenible de Naciones Unidas para 2030. Estos objetos incluyen no pobreza, agua potable, el saneamiento, la buena salud y el bienestar.

El sur del Bronx es sólo una de las muchas comunidades infligidas por una cantidad extrema de residuos y la contaminación en el estado medioambiental del país. El código postal de uno, su etnia y su raza afectan el aire respirado y, en consecuencia, la salud de la comunidad. Y el aire respirado por todas las personas en los EEUU no es igual; especialmente para los residentes del sur del Bronx.